Wird Walkabout Mini Golf zur Metaverse-Plattform?

Wird Walkabout Mini Golf zur Metaverse-Plattform?

Lucas Martell, Chef des Entwicklerstudios Mighty Coconut und Erfinder des VR-Hits Walkabout Mini Golf VR, spricht im Interview mit MIXED über die Zukunft seines VR-Spiels.

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Walkabout Mini Golf VR ist einer der größten Überraschungs-Hits für Virtual Reality in den letzten Jahren. Das VR-Spiel überzeugt durch hervorragendes Gameplay, kreative Welten und einen tollen Multiplayer-Modus. Mittlerweile ist Walkabout Mini Golf einer der beliebtesten Premium-Titel für die Meta Quest 2. Etwa die Hälfte aller Spielenden verbringen mehr als zwei Stunden im Spiel und reizen damit regelmäßig die Akkuleistung der Standalone-VR-Brille aus.

Chefentwickler und Mastermind hinter Walkabout Mini Golf VR ist Lucas Martell. Mit seinem Studio Mighty Coconut veröffentlicht er laufend neue Inhalte für VR-Minigolfer:innen und geht dabei immer wieder neue kreative Wege. In Kooperation mit der Jim Henson Company veröffentlichte Mighty Coconut etwa kürzlich einen DLC zum Achtzigerjahre-Kulftilm Labyrinth.

Als Nächstes soll eine Minigolf-Welt im Stil der Jules-Verne-Romane erscheinen. Im Gespräch mit MIXED gibt Lucas Martell Einblicke in die Entwicklung von Walkabout Mini Golf VR, zukünftige Pläne und die Metaverse-Ambitionen des VR-Spiels.

Walkabout Mini Golf erschien, als die Menschen Ablenkung benötigten

Wie kamst du auf die Idee, ein Minigolfspiel für VR-Brillen zu entwickeln?

Lucas Martell: In der Anfangsphase der Pandemie, als alles stillstand, beschloss ich, die Zeit zu nutzen, um etwas auszuprobieren, was ich schon immer tun wollte: etwas für Virtual Reality zu entwickeln. Ich hatte bereits einen Augmented Reality-Prototyp eines Minigolfspiels für das Handy entwickelt, der auf der „Walkabout“-Engine basierte, die wir für das frühere Handyspiel Laser Mazer entwickelt hatten. Also habe ich es angepasst.

Minigolf für VR ergab für mich Sinn, weil es eine Aktivität ist, die fast jeder sofort versteht. Man kann es mit einem Controller und einem Knopf spielen und die Physik des Balls, des Putters und der Hindernisse schaffen endlose Spielmöglichkeiten.

Ist die Einfachheit der Grund für den Erfolg von Minigolf in der Virtual Reality?

Lucas Martell: Minigolf ist etwas, das so gut wie jeder schon einmal ausprobiert hat. Es ist eine Aktivität, die man ernst nehmen kann, indem man daran arbeitet, sie zu erlernen und zu beherrschen, oder man kann einfach hingehen und herumalbern.

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Außerdem ist es ein sehr geselliges Erlebnis. Ein großer Teil des Spaßes besteht darin, mit Freunden zu plaudern, sich über ihre Schläge lustig zu machen, sich die verrückten Parcours anzusehen und einfach für eine Weile in ein Fantasieland zu entkommen.

Wie sich herausstellt, eignet sich Virtual Reality besonders gut für Minigolf – und umgekehrt. Wir kamen zu einem Zeitpunkt auf den Markt, als die Menschen nach einer entspannenden, visuell ansprechenden und unterhaltsamen Möglichkeit suchten, allein oder mit anderen aus der Realität zu flüchten. Und wir sind dankbar dafür, dass die Spieler das Spiel auf der ganzen Welt so gut angenommen haben.

Gibt es eine andere Sportart, die du gern in Virtual Reality umsetzen würdest?

Lucas Martell: Ohne mich speziell zu zukünftigen Plänen äußern zu wollen, möchte ich sagen, dass es mehrere Studios gibt, die großartige Spiele mit Sportbezug entwickeln. Ich sehe keine Notwendigkeit, diese zu duplizieren oder in diesen Bereichen zu konkurrieren. Dennoch würden wir den Spielern gern etwas Neues und Unterhaltsames bieten, wenn wir eine Gelegenheit sehen.

Walkabout Mini Golf: Das Killer-Feature ist der Multiplayer-Modus

War es schwierig, dein Team für das Projekt Minigolf in VR zu begeistern?

Lucas Martell: Da ich das Spiel größtenteils allein entworfen und entwickelt habe, musste ich niemanden um Erlaubnis oder um Zustimmung bitten. Meta zeigte sich schon früh begeistert von der Idee und ermutigte mich, den Multiplayer-Modus zu implementieren, der sich natürlich zu einer Art Killer-Feature entwickelte. Nach dem Start habe ich das Team erweitert. Wir haben viel Spaß bei der Planung von Funktionen und Kursen für die kommenden Jahre.

Wie hilfreich war eure Erfahrung als Animationsstudio bei der Entwicklung eines VR-Spiels?

Lucas Martell: Sehr hilfreich. Vor Walkabout Mini Golf waren wir mehrere Jahre lang ein Animationsstudio, sodass der Aufbau von immersiven Welten rund um das Erzählen von Geschichten ebenso selbstverständlich war wie die episodische Produktion. Diese fernsehähnliche Disziplin und Kadenz hat sich als entscheidend erwiesen, da wir seit der Markteinführung kontinuierlich neue Kurse veröffentlicht haben, die den Spielern einen ständigen Mehrwert bieten und sie an das, was wir aufbauen, binden.

Bei Kursen wie Walkabout Mini Golf: Labyrinth, das wir in Zusammenarbeit mit der Jim Henson Company auf der Grundlage des Fantasy-Klassikers aus dem Jahr 1986 entworfen und entwickelt haben, begannen wir mit der Animation von Kreaturen. Den Spielern schien das wirklich zu gefallen – sowohl hier in unserem Studio als auch in der Community.

Gab es bei der Entwicklung irgendwelche besonderen Hürden?

Lucas Martell: Die größte Herausforderung für uns war wahrscheinlich die Umstellung von einer Animations- auf eine Spiele-Pipeline. Viele der individuellen Fähigkeiten sind ähnlich. Das Spieldesign aus einem anderen Blickwinkel zu betrachten, hat uns geholfen, Dinge so zu tun, dass sich das Spiel wirklich abhebt. Aber ich habe auch einige grundlegende Dinge gelernt, die die Entwicklung von vornherein einfacher hätten machen können.

Wird Walkabout Mini Golf zur Metaverse-Plattform?

In Bezug auf den aktuellen Metaverse-Hype – könntest du dir vorstellen, dass Walkabout Mini Golf VR eine ähnliche Plattform wie Horizon Worlds oder Fortnite wird und virtuelle Events wie VR-Konzerte oder ein virtuelles Open-Air-Kino veranstaltet?

Lucas Martell: Wir sehen, dass die Spieler Walkabout Mini Golf als einen Ort nutzen, an dem sie sich mit Leuten treffen, die sie kennen, oder mit anderen, die einfach nur ihre Interessen teilen. Manche treffen sich regelmäßig zu Diskussionen, Turnieren, um eine andere Sprache zu sprechen oder einfach nur, um mit Menschen in Kontakt zu kommen, mit denen sie etwas anfangen können.

Es gibt Berufstätige, die das Spiel für Geschäftstreffen und Teamausflüge nutzen, und wir haben das Spiel für eine Interview-Plattform genutzt, die wir Walkabout Talkabouts nennen. Ich gehe fest davon aus, dass sich die Nutzung der Plattform ausweiten wird, und wir hoffen, dass wir eine der Möglichkeiten sein werden, wie Menschen zusammenkommen und ihre „Metaverse“-Erfahrungen beginnen.

Wird es jemals Ganzkörper-Avatare in Walkabout Mini Golf geben?

Lucas Martell: Vielleicht? Aber wahrscheinlich nicht. Der Grund dafür ist, dass wir nicht wollen, dass sich die Spieler mit ihrem Körper im Spiel beschäftigen oder darüber nachdenken müssen, auch wenn sich die Körpererkennung verbessert. Wir haben gerade eine häufige Bitte erfüllt, die Anzahl der Personen in privaten Spielräumen auf acht Personen zu erhöhen. Kannst du dir vorstellen, deinen Schlag mit sechzehn Beinen im Weg zu machen?

Wird Walkabout Mini Golf auf der Playstation VR 2 erscheinen?

Lucas Martell: Unser Ziel ist es, auf so vielen Headsets verfügbar zu sein, wie möglich. Wir möchten, dass unsere Spieler ihre Freunde einladen können, unabhängig von der gewählten Plattform.

Wäre auch eine 2D-Version von Walkabout Mini Golf für Mobilgeräte oder Konsolen interessant?

Lucas Martell: Da Walkabout Mini Golf als AR-Smartphone-Spiel begann, wollten wir diese Version immer als zusätzliches Erlebnis für die Spieler anbieten. Ich freue mich, sagen zu können, dass wir in dieser Hinsicht stetige Fortschritte machen und in den kommenden Monaten etwas ankündigen wollen.

Jules-Verne-DLC kommt mit neuen Inhalten

Gibt es neben Walkabout Mini Golf noch andere Projekte, die derzeit in der Pipeline sind?

Lucas Martell: Wir haben ein Dutzend Bahnen in aktiver Entwicklung und eine Liste mit hundert weiteren, die wir machen wollen. Wir sprechen außerdem mit verschiedenen Lizenzgebern über mögliche Partnerschaften und wir haben noch viele andere Ideen rund um Minigolf. Im Moment konzentrieren wir uns darauf, unseren Walkabout-Minigolf-Spielern das allerbeste Erlebnis zu bieten.

Wie kam es zu der Idee, einen Jules-Verne-DLC für Walkabout Mini Golf zu entwickeln?

Lucas Martell: Als Kind habe ich sehr gern Jules-Verne-Romane gelesen, und als Teenager habe ich sogar versucht, ein Abenteuer-Spiel zu „Die Reise zum Mittelpunkt der Erde“ zu entwickeln. Obendrein haben die Romane von Jules Verne einen so einzigartigen Ton und ein Gefühl für den Ort, was genau das ist, wonach wir suchen, wenn wir Kurse entwickeln.

Was war die große Herausforderung bei der Umsetzung einer Roman-Welt im Vergleich zur Umsetzung einer Filmwelt, wie der von Labyrinth?

Lucas Martell: Jeder einzelne Kurs, den wir entwerfen, birgt seine eigene Reihe an Überraschungen und Herausforderungen. Mit Jim Henson’s Labyrinth gibt es ein beliebtes Stück Filmgeschichte und eine begeisterte Fangemeinde, die wir ebenso zufriedenstellen wollen wie unsere Partner bei The Jim Henson Company.

Wir mussten uns entscheiden, wie wir eine lineare Geschichte als vollständig erkundbaren Ort zum Leben erwecken und dabei die erzählerischen Aspekte auf zufriedenstellende Weise berücksichtigen konnten. Trotzdem sollte das Minigolfspiel noch viel Spaß machen.

Wir alle sind wir große Fans der Jules-Verne-Romane und wissen, dass diese epischen Abenteuer fantastische Welten zum Erkunden bieten. Aber da sie so groß sind, besteht die Herausforderung darin, die richtigen Elemente und Szenen auszuwählen, um sie zum Leben zu erwecken.

Wenn wir uns an eine klassische Geschichte wie „Zwanzigtausend Meilen unter dem Meer“ wagen, wollen wir, dass sich die Details immersiv und überraschend anfühlen. Das ist mit unserer Low-Poly-Ästhetik sowohl eine künstlerische, als auch eine technische Herausforderung in Bezug auf die Performance auf den unterschiedlichen Plattformen. Und natürlich muss auch hier der Spaß am Minigolfspielen erhalten bleiben.

Was können wir von dem kommenden Jules Verne DLC erwarten? Wird es die Walkabout-typischen verlorenen Bälle, die Suche nach dem besonderen Golfschläger oder noch mehr Aktivitäten geben?

Lucas Martell: In jedem Walkabout-Minigolfplatz verstecken wir achtzehn thematische, verlorene Bälle sowie eine Schnitzeljagd („Fuchsjagd“), um einen speziellen Putter zu verdienen. Und mit der Jules-Verne-Trilogie können die Spieler mit Sicherheit mindestens eine neue Spielmechanik erwarten!

Wird es animierte NPCs wie in Labyrinth geben?

Lucas Martell: Wir werden weiterhin auf Dinge aufbauen, die in anderen Kursen funktioniert haben, und die Spieler können auf jeden Fall erwarten, dass einige Kreaturen unterwegs sind.

Kommen womöglich narrative Elemente wie Quests in das Spiel?

Lucas Martell: In unserem Spiel ist der Spieler der eigentliche Protagonist, also erweckst du die Geschichte selbst zum Leben. Allerdings inszenieren wir die Parcours mit einer angedeuteten Geschichte, um Hinweise darauf zu geben, was sich dort einige Zeit oder Äonen vor eurer Ankunft abgespielt haben könnte.